Už príchod herca na svet nebol štandardný. Ian Holm Cuthbert sa narodil 12. septembra 1931 v psychiatrickej liečebni v Goodmayes v Essexe. Jeho otec tam totiž pôsobil ako psychiater, ktorý bol zároveň priekopníkom liečby pomocou elektrošokov. Jeho matka bola zdravotná sestra. 

V detstve trpel úzkosťami a šikana v škole ho vraj posunula k literatúre, uchyľoval sa najmä k dráme. Ťahalo ho to k divadlu a tak sa mu podarilo zamestnať v Royal Shakespeare Company v Stratforde. Jeho prvou úlohou bol kopijník v hre Othello. Písal sa rok 1954. Shakespearom bol herec očarený. Na divadelných doskách stvárnil množstvo rolí, ale posunul sa aj k filmu. Divadla sa napokon vzdal na dlhé roky po tom, ako ho v roku 1976 počas skúšok hry The Iceman Cometh prepadla rovno na javisku silná úzkosť.

Jeho kariéru však zachraňovala televízna a filmová práca, režiséri ho milovali.  Zahral si napríklad v snímke  Votrelec (1979), Tarzan (1984), Brazil (1985), Hamlet (1990), Frankenstein (1994), Šialenstvo kráľa Juraja (1994), Piaty element (1997), Z pekla (2001), Letec (2004), Precitnutie v Garden State (2004), Deň po tom (2004), Obchodník so smrťou (2005) či Chromophobia (2005). 

Držiteľ divadelnej ceny Tony i britskej Laurence Olivier Award, bol nominovaný aj na Oscara za vedľajšiu úlohu v historickej športovej dráme Chariots of Fire. V roku 1981 za ňu získal cenu na festivale v Cannes.

Každý ho však pozná hlavne ako hobita Bilba Bagginsa, ktorého stvárnil v trilógii Pán prsteňov (2001 a 2003)a tiež v trojdielnej adaptácii Hobita (2012 a 2014).

Jeho nezameniteľný hlas sa objavil v mnohých reklamách, dokumentárnych filmoch  či dokonca videohrách.

Herec bol štyrikrát ženatý a mal päť detí.

Keď sa ho raz opýtali, ako sa cíti, keď neustále hrá vedľajšie úlohy, len zriedka je hlavnou star, odpovedal sympaticky: "Cítim sa ako herec. Som veľmi spoločenský človek." 

Ian Holm v roku 2019
Ian Holm v roku 2019
Zdroj: Mike Marsland